Le tournesol, helianthus

Article publié , mis à jour , dans Céréales, Astéracées.

Plante annuelle du genre helianthus de la famille des Astéracées, le tournesol possède des fleurs rassemblées en capitules, remarquables par leurs grandes dimensions. Il en existe une cinquantaine d'espèces provenant en grande partie d'Amérique du Nord. Le tournesol, connu scientifiquement sous le nom de Helianthus annuus, doit son nom au terme italien « girasole » qui signifie « qui tourne avec le soleil ». Autrefois, on l'appelait « maurelle » ou « héliotrope » et est quelquefois désigné par des expressions vernaculaires comme « soleil des jardins », « grand soleil » ou encore « graine à perroquet ».

Le tournesol possède une tige forte, pas très ramifiĂ©e dont la taille avoisine les 4 m, et une racine principale pivotante. Ses feuilles, en forme de cĹ“ur, sont simples et alternĂ©es, mais souvent opposĂ©es Ă  la base. Leur pĂ©tiole est plus ou moins long et rude au toucher. Les fleurs du tournesol sont charnues et se renversent très souvent après la floraison. Elles sont principalement de couleur jaune, notamment celles de l'extĂ©rieur, et peuvent ĂŞtre rouge foncĂ© ou jaune pâle quand elles sont fixĂ©es au centre. Ces fleurs du tournesol sont disposĂ©es sur le rĂ©ceptacle en forme de plusieurs spirales qui ont tendance Ă  tourner aussi bien dans le sens des aiguilles d'une montre ou plutĂ´t dans le sens inverse.  Toujours est-il que sa tige se courbe selon le mouvement du soleil, ce qui donne l'impression que les fleurs suivent le soleil. Avant la floraison, le phĂ©nomène de l'hĂ©liotropisme atteint le tournesol, ce qui fait que la croissance de la tige dĂ©pend de la lumière du soleil. Le tournesol produit des fruits qui sont des akènes surmontĂ©s d'un duo d'Ă©cailles en arĂŞte.

Culture

Il faut du soleil tout au long de la journée afin que la croissance du tournesol se fasse bien. Le choix d'un sol peu fertile, constamment frais et légèrement alcalin convient à la culture de cette plante. C'est pourquoi, il est préférable d'opter pour un drain de fosse septique ou pour un ruisseau lorsque le tournesol est planté dans un endroit où l'été est particulièrement long et chaud. Certaines espèces de tournesol ont des fleurs volumineuses pour lesquelles il est parfois indispensable de mettre en place un tuteur. C'est même une exigence dans les zones soufflées par de vents violents. La multiplication du tournesol est possible à partir d'un semis en terrine qu'il est recommandé de réaliser sous châssis froid au printemps. Le semis est possible aussi directement en place. Le tournesol peut se cultiver par prélèvement de ses bulbes qui permettent une multiplication assez prononcée.

Entretien cultural

Dans cette culture, les opérations d'entretien sont minimes voire inexistantes. Des arrosages peuvent néanmoins se faire mais ne doivent pas être abondants. En effet le tournesol n'est pas gourmand en eau car sa racine a la capacité d'aller en profondeur pour rechercher de l'eau. On peut ainsi se contenter de faire une dizaine d'arrosage au cours de l'année.

RĂ©colte

Dans l'hémisphère nord, c'est de mi-août à fin septembre que la maturité des grains de tournesol est effective. On se prépare à la récolte lorsqu'on constate un assèchement de la tige et que les fleurs commencent à se courber.

Consommation et autres utilisations

Le tournesol peut servir à l'alimentation humaine. De ses graines, on extrait une huile ayant une bonne teneur en acides gras, qui entre dans la composition des margarines et permet d'élaborer plusieurs autres aliments comme les pâtes. Les graines de tournesol peuvent aussi être torréfiées avant d'être consommées.

Par ailleurs, elles sont utilisĂ©es pour la fabrication de savons ou de cierges. Le tournesol a de l'importance en tant que plante fourragère pour l'alimentation des animaux. Pour cela, sa rĂ©colte se fait avant maturitĂ©. Ses capitules offrent un joli spectacle et font du tournesol une plante ornementale. L'huile de tournesol peut aussi ĂŞtre utilisĂ©e comme agrocarburant notamment pour l'alimentation des moteurs diesel.

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